in ,

Geeky Love OMG

Wiskunde om de verspreiding van infectieziekten in kaart te brengen

Niel Hens is een wiskundige die onderzoek doet naar de verspreiding van infectieziekten. Als professor probeert hij toekomstige studenten aan te tonen waarom wiskunde nu zo belangrijk is. “Ik probeer dit uit te leggen aan de hand van het wiskundig modelleren van infectieziekten, onder meer door uit te leggen hoe we epidemieën kunnen voorspellen”, aldus Niel. Door wiskunde tastbaar te maken, kan het op die manier meer aandacht en aantrek creëren, iets wat in de media ontbreekt volgens hem. “Nadenken en oplossingen bedenken voor problemen is wat ik het liefste doe”, vertelt Niel. 

Een hele mond vol

Niel werkt als hoogleraar biostatistiek voor de universiteiten van Hasselt en Antwerpen. Hij volgde eerst een master in de wiskunde, waarna hij ook een master in de statistiek en een doctoraat in de wetenschappen behaalde. Hij is nu vooral actief binnen het domein van infectieziekten. Bovendien is hij co-voorzitter van de ‘Jonge Academie’, droeg bij tot de universiteit van Vlaanderen en geeft gastlessen in het middelbaar onderwijs waar hij wiskunde en statistiek promoot. Een hele wiskundige en wetenschappelijke boterham dus!  

Door wiskunde tastbaar te maken, kan het op die manier meer aandacht en aantrek creëren, iets wat in de media ontbreekt. 

Wiskunde en basket

Van jongs af aan was Niel bezig met wiskunde en wilde er dan ook absoluut mee verder tijdens zijn verdere opleiding en carrière. “Zuivere/pure wiskunde, zoals stellingen en bewijzen, is iets wat mij aanvankelijk enorm aantrok”, haalt Niel aan. Ondanks dat wiskunde logisch is opgesteld, was zijn studietijd niet altijd even makkelijk, zeker niet wanneer hij zijn opleiding combineerde met zijn sport, namelijk basketten. “Mijn aandacht ging vaak eerder uit naar de basketbal in plaats van mijn boeken”, aldus Niel. Hij speelde in nationale competities mee, trainde twee tot drie keer per week en vervulde ook de job van coach voor de juniors. Niel biecht op: “Soms heb ik meer de bal gezien dan mijn cursussen. Uiteindelijk heb ik basketten moeten opgeven, maar ter compensatie ben ik voorzitter geworden bij de basket.” 

Zuivere/pure wiskunde, zoals stellingen en bewijzen, is iets wat mij aanvankelijk enorm aantrok.

Infectieziektes begrijpen met wiskunde

Tijdens zijn doctoraat maakte Niel de overstap van zuivere wiskunde, wat vooral theorie inhoudt, naar statistiek, wat meer toepassingen kent. “Dit gaf mij de kans om methoden te ontwikkelen voor de analyse van onvolledige gegevens”, aldus Niel. Tijdens de eindfase van zijn doctoraat werkte hij aan een project rond infectieziekten. Hij behandelde op een statistische wijze de manier waarop een ziekte zich verspreidt. “Sinds 2005 gaat mijn interesse uit naar alles wat met infectieziekten te maken heeft, zoals epidemieën”, vertelt Niel. “Ik ontwikkel en gebruik wiskundige en statistische methoden om de verspreiding van infectieziekten beter te begrijpen en te controleren. We gaan bijvoorbeeld na wat het effect op de verspreiding is indien we scholen zouden sluiten tijdens een epidemie of indien we bepaalde groepen van mensen vaccineren. Er bestaan zoveel technieken waarbij mensen uit verschillende vakdomeinen worden samengebracht om naar een goede oplossing te zoeken, dat maakt het juist zo interessant!”, aldus Niel. Wiskunde is dus effectief relevant en kan op een zeer zinvolle manier worden toegepast in het dagelijkse leven. “De leukste momenten zijn als je erkenning krijgt voor wat je graag doet, dat geeft veel voldoening”, aldus Niel.   

Sinds 2005 gaat mijn interesse uit naar alles wat met de verspreiding van infectieziekten te maken heeft. 

De alomtegenwoordigheid van data

Het is niet evident om om te gaan met de gigantische hoeveelheid data die op ons afkomen tegenwoordig. Wat niet uit het oog verloren mag gaan, is welke gegevens echt nodig zijn om het verschil te maken. “Als het lukt, zou ik graag in België een systematische verzameling van gegevens creëren om beter te begrijpen hoe ziekten zich verspreiden en hoe vatbaar we zijn voor bepaalde ziekten. Dat is mijn droom!”, maakt Niel bekend. Zijn droom kan misschien werkelijkheid worden op voorwaarde dat het nodige budget ter beschikking gesteld wordt en mensen met de juiste expertise ermee aan de slag kunnen gaan. 

Als het lukt, zou ik graag in België een systematische verzameling van gegevens creëren om beter te begrijpen hoe ziekten zich verspreiden en hoe vatbaar we zijn voor bepaalde ziekten. Dat is mijn droom! 

Toepassingen met wiskunde

Niel geeft de raad om ook wiskunde als een volwaardige studieoptie te overwegen. Vaak wordt dit niet echt aangemoedigd of in de kijker gezet. Wiskunde verliest zo aan populariteit terwijl er enorm veel toepassingsmogelijkheden zijn met een diploma wiskunde op zak. Zo kan je jobs vinden in verzekeringsmaatschappijen, banken, bedrijven waar data centraal staan, enz. Het is een echte aanrader voor jongeren om wiskunde te studeren. “Als je het graag doet, ga er dan zeker in verder”, benadrukt Niel.  

Nadenken en oplossingen bedenken voor epidemiologische problemen is wat ik het liefste doe.

 

 

 

Geef een reactie

Je e-mailadres zal niet getoond worden. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *

Jongens schrikten haar af, maar Hannelore koos uiteindelijk toch voor technologie

Ben jij zo ambitieus als deze experten?