in ,

Geeky Love OMG WIN WTF

Maak kennis met Tom, de man die hielp van onze telefoon een computer te maken

De wereld was nul en alles kan je erin bouwen

Tom Pennings is oprichter en CEO van Onsophic, een bedrijf in Silicon Valley. Het technologische huwelijk tussen hardware en software loopt als een rode draad door zijn leven. Ontdek hier hoe hem dat beviel.

Programmeren op papier

Op school was Tom eerder een stille persoon en zeker geen haantje de voorste die graag in de kijker liep. Wel was hij altijd erg gefascineerd door technologie. Zo haalde hij thuis allerlei toestellen uit elkaar, aangespoord door zijn grootvader die fietsen- en bromfietsen repareerde. Rond zijn negen jaar kwam daar de passie voor computers bij. Toen zijn ouders immers een eerste computer kochten, mocht Tom er slechts een uurtje per dag mee aan de slag. Hij trainde dan ook grondig zijn programmeervaardigheden door op voorhand alles op papier uit te schrijven en steeds te verfijnen. Tom getuigt: “De wereld was nul en alles kan je erin bouwen. Als klein kind ging er dus een wereld open voor mij.” De verkoper van de eerste computer in het gezin, bood Tom een baantje aan in zijn computerwinkel in Zonhoven.

Tom was niet zoals de meeste informatici geïnteresseerd in het spelen van spelletjes, maar wilde uitdagingen aangaan. Zo schreef hij op een themadag op school, ‘de Griekse dag’, de software om het getal pi te berekenen tot heel wat cijfers na de komma, gebaseerd op cirkel-metingen. Voor de rest had Tom op school vooral het gevoel altijd heel hard te moeten werken. Hij voelde zich niet van nature getalenteerd en moest veel thuis inhalen met middelmatige resultaten. Opvallend, geeft Tom achteraf aan: “Die moeilijke schoolperiode helpt me nu nog om dingen te bereiken en doorzettingsvermogen te blijven tonen.”

Die moeilijk schoolperiode helpt me nu nog om dingen te bereiken en doorzettingsvermogen te blijven tonen.

Hard én zacht

Dat Tom iets verder wilde doen met computers stond vast, maar hij vond het moeilijk een keuze te maken tussen aan de ene kant een ‘hardware’ benadering met bijvoorbeeld studies industrieel ingenieur en aan de andere kant de focus op software in een opleiding zoals toegepaste informatica. Hij koos uiteindelijk voor de opleiding van industrieel ingenieur maar zag dat dit na een jaar op niets uitliep wegens te theoretisch en te weinig op software gericht. Een verloren jaar? Zo ziet Tom het niet. “Dat jaar was zeker geen verloren jaar. Ik heb toen heel veel geleerd, inhoudelijk, bijvoorbeeld rond chip-design en superleuke keuzevakken. Maar ik ben vooral ook gegroeid als mens, vanonder de vleugels van ouders met een eerste serieuze relatie.” Nadien volgde hij de opleiding toegepaste informatica en daar kwam hij wel goed terecht, vooral met de stagemogelijkheden in zijn laatste jaar.

Als ik terugkijk op de keuzes die ik maakte, lijkt de puzzel te kloppen, maar dat lijkt telkens maar achteraf zo. Ik zat heel hard in de knoop met mijn studiekeuze en ik vond ook weinig informatie over wat ik nu precies kon gaan studeren en hoe de jobs eruit zien waar je dan mee aan de slag kan.

“Ik kreeg de kans om via een studentenuitwisseling naar de Verenigde Staten te gaan, al betekende het wel dat mijn Engels moest bijgeschaafd worden. Maar met dit doel voor ogen, kon ik me heel goed focussen met goede resultaten als gevolg. Ik verdiepte me er onder andere in het bedrijf IBM.”

A computer in my pocket

Tom zou terugkeren naar de VS, hoewel een werkvisum krijgen toch niet zo makkelijk was. In de befaamde Silicon Valley zette hij vanop de eerste rij de grote evolutie mee in gang van grote logge en trage computers naar kleine, handige en supersnelle smartphones. We staan er nauwelijks bij stil hoe snel die overgang werd mogelijk gemaakt door informatici. Maar het was een uitdaging om eenzelfde snelheid en geheugen te blijven behouden in een steeds kleiner wordend mobiel toestel. Tom werkte hiervoor samen met en voor Nokia, Apple en Google, Sony Ericsson en Intel.

Hij had nooit het gevoel echt te werken, het is altijd fun geweest. “Veel van mijn werk bestaat erin de codetaal te verwerken. Toch opvallend dat ik door leerkrachten als slecht in talen werd beschouwd en er nu, in het Engels, zoveel mee bezig ben.” Tom evolueerde van programmeur tot ontwikkelaar en van projectleider tot consultant om uiteindelijk zelf een product te bouwen in een startup. Telkens weer vroeg dit nieuwe skills. “Het is altijd een leerproces. Leren zie ik als iets nieuws en uitdagend.” Het huidige bedrijf dat hij opstartte, Onsophic, produceert gepersonaliseerde training technologie gebaseerd op big data. Er werken mensen in Hasselt voor dit bedrijf, maar er zijn dus ook vestigen in de USA en recent nog in Singapore. Als CEO kan Tom dus veel reizen.

Het is altijd een leerproces. Leren zie ik als iets nieuw en uitdagend.

Tom wil graag aan jongeren meegeven dat hij zelf nog zoekende is. Hij hoopt hen het duwtje in de rug te geven dat ook bij hem welkom was geweest. Hij wil aantonen dat veel proberen en op je bek gaan er nu eenmaal bij hoort. Maakt niet uit of je gefascineerd bent door elektronica of fysica, laat je niet afschrikken door de wereld, denk niet ‘het zal toch niet lukken’. Of zoals Tom het laatst verwoorde bij een lezing voor studenten in Singapore: “Execute on passion. Je moet je passie navolgen, maar het dan ook waarmaken. Er de nodige inspanningen voor doen. Volg je hart. Maar begin met kleine stapjes. Durf dromen, verkeerd gaan. Blijf het opnemen. It’s up to you!”

Geef een reactie

Je e-mailadres zal niet getoond worden. Verplichte velden zijn gemarkeerd met *

Last van meeuwen aan de kust? Misschien bieden deze drones wel een oplossing

IT-consultant, zakenman én DJ – Arian Zand doet het allemaal